Les livres anciens remplacés par le Codex

A quoi ressemblaient les livres dans l’Antiquité? Dans cet article, Cillian O’Hogan raconte comment les livres anciens ont été fabriqués, et retrace le processus par lequel le livre a été remplacé par le codex.

Dans la Grèce antique, les livres ne se présentaient pas sous la forme que nous connaissons aujourd’hui, mais plutôt sous la forme de rouleaux de papyrus. Le papyrus pousse largement en Egypte, et le matériel lui-même est fabriqué en coupant la tige de la plante en deux et en la posant sur elle-même, comme un tissage, avant de la marteler. Les feuilles de papyrus ont été formées dans une variété de formats. La largeur était étroitement liée à la qualité: les rouleaux contenant des feuilles plus larges étaient généralement plus chers que ceux contenant des feuilles plus étroites. Les livrets pourraient ensuite être complétés par l’ajout de feuilles supplémentaires si nécessaire.
La nature de notre évidence signifie que nous avons beaucoup plus de preuves primaires sur les livres d’Egypte gréco-romaine, où le papyrus survit bien grâce au climat. Nous avons quelques fragments de papyrus d’ailleurs dans le monde gréco-romain, et d’autres écrits datent de l’antiquité, notamment les tablettes de Vindolanda, trouvées au mur d’Hadrian et aujourd’hui au British Museum, et les tablettes d’écriture trouvées lors de récentes fouilles à Londres, et maintenant au Museum of London. Mais nous devons toujours garder à l’esprit que notre témoignage de première main pour les livres anciens est fortement façonné par ce à quoi les livres ressemblaient en Égypte en particulier, et cela ne peut pas être le reflet d’autres parties du monde antique.
Les rouleaux de livre pourraient prendre un certain nombre de formes et de tailles, mais des études ont montré que la taille normale était d’environ 20 feuilles. Un livre roulé moyen était probablement de la même taille qu’une bouteille de vin. La quantité de texte qu’ils pouvaient contenir variait, mais un livre individuel pouvait contenir au moins un livre de l’Iliade d’Homère, soit environ 700 lignes de poésie. Le texte serait écrit sur des rouleaux de livre horizontalement, une colonne à la fois – dans le cas du verset, ces colonnes correspondaient à la longueur des lignes individuelles, tandis que dans le cas de la prose, la longueur pouvait varier considérablement, mais les colonnes étroites avaient tendance à prédominer.
Alors que certains livrets ont été copiés par des scribes formés à la rédaction de textes littéraires, il est clair que d’autres étaient l’œuvre de scribes plus habitués à rédiger des documents. Par exemple, la Constitution du papyrus athénien est l’œuvre de multiples scribes, dont aucun ne semble particulièrement habitué à écrire dans un livre d’or professionnel.

Un texte a d’abord été copié sur un seul côté du rouleau de livre. Habituellement, ce côté permettait d’écrire « le long des fibres ». L’écriture de l’autre côté, »à travers les fibres », signifiait que lorsque le rouleau était continuellement déroulé et enroulé, des fissures commençaient à apparaître dans l’encre et devenaient plus difficiles à lire. Cependant, le papyrus était cher, et même en Egypte, où il était largement disponible, de nombreux bouquins étaient réutilisés pour abriter de nouveaux textes. On le trouve sur des livrets de toutes les qualités, y compris sur des volumes haut de gamme magnifiquement écrits. Pour être réutilisé, un livre serait déroulé et inversé, de sorte que le texte sur le verso serait à l’envers par rapport au texte sur le recto. Cette pratique nous aide à savoir, lorsque nous avons un fragment de papyrus avec des textes non identifiés dessus, si le papyrus provient d’un livre ou d’un codex.
La façon dont le codex lui-même a été largement utilisé n’est pas claire. La cire et les tablettes de bois sont connues à partir de références dès les poèmes homériques, dans lesquels Bellerophon reçoit une « tablette pliée » (???????????????, Iliade 6.168) à remettre au roi de Lycie (la tablette contient une note que le roi est d’exécuter le messager). On croit depuis longtemps que ces comprimés sont à l’origine du développement de la forme codex. Pourtant, les tablettes avaient tendance à être utilisées comme carnets de notes, qui pouvaient être réutilisés, plutôt que pour enregistrer des œuvres littéraires, comme c’était le cas pour les livrets.
De plus, la fragilité intrinsèque du papyrus le rendait impropre à être plié en deux, élément essentiel de la construction d’un codex. Le parchemin est beaucoup plus adapté à la forme du codex. Il est à noter que l’exemple probablement le plus ancien d’un ancien texte littéraire clairement sous forme de codex est probablement un texte latin écrit sur parchemin vers le tournant du IIe siècle de notre ère (Papyrus 745). Il n’est donc pas forcément vrai que les tablettes de bois, qui ont été utilisées pour des enregistrements temporaires et éphémères, auraient servi à l’élaboration du parchemin/papyrus codex. Certains ont en effet suggéré que le codex s’est développé séparément, initialement sous forme de parchemin, ailleurs dans le monde antique (c’est-à-dire pas en Egypte), et que le codex papyrus en Egypte est apparu plus tard, peut-être quelque temps au IIe siècle de notre ère, ayant été influencé par les parchemins. Un exemple d’un codex de papyrus de cette époque est l’évangile de Jean papyrus, dont deux fragments sont maintenant conservés à la British Library. L’un des fragments est un bifolium (c’est-à-dire une feuille pliée en deux pour former deux folios), et les trous où la feuille a été cousue sous forme de codex peuvent encore être vus au centre du fragment.

En Egypte, le codex a été lent à gagner en popularité, et les livrets continuent à être plus nombreux que les codex jusqu’au IVe siècle. Un facteur statistique remarquable est que les textes chrétiens sont presque exclusivement écrits sur des codices, ce qui contraste fortement avec les textes grecs classiques. Il semble qu’il y ait eu une préférence marquée de la part des chrétiens pour la forme du codex.
Le parchemin, qui désigne toute peau animale traitée et raidie, est peut-être le support d’écriture le plus robuste et le plus utile jamais développé par l’homme. Elle offrait également l’avantage particulier de permettre des codex beaucoup plus grands que ceux qui pouvaient être développés sur le papyrus, dont la taille était limitée. Le IVe siècle voit l’existence de deux immenses manuscrits bibliques grecs, le Codex Sinaïticus et le Codex Vaticanus, au Vatican. Les deux contenaient à l’origine toute la Bible, l’Ancien et le Nouveau Testament, une échelle de livre qui n’aurait pas pu être possible dans un seul volume en papyrus. Bien que la taille remarquable de ces manuscrits soit inhabituelle, et que la plupart des manuscrits parcheminés anciens et médiévaux plus tardifs soient d’une taille plus facile à gérer, leur apparence est une déclaration emphatique du triomphe du parchemin et de la forme codex.

La forme codex permet également un référencement plus rapide. Même si ce n’est qu’avec l’essor de l’imprimerie que nous trouvons la pagination standard dans les livres, il était encore plus facile de naviguer et de trouver un passage spécifique dans un codex que dans un livre. Cela peut aider à expliquer pourquoi le codex était populaire parmi les chrétiens, et pourquoi les textes médicaux et juridiques semblent avoir été parmi les premiers à être trouvés sous forme de codex.

Écrit par Cillian O’Hogan
Cillian O’Hogan a été conservatrice des études classiques et byzantines à la British Library entre 2013 et 2015, et a supervisé la troisième phase du projet de numérisation des manuscrits grecs.